Arabische uitzichten: roadtrippen door Oman

Redactie Lonely Planet

Oman is hot! Niet alleen letterlijk (de temperatuur in de zomer haalt gemakkelijk 40°C), maar ook figuurlijk. Meer en meer mensen raken gefascineerd door de culturele en natuurlijke rijkdommen van het land, waardoor het toerisme langzaam maar zeker is gegroeid.

Want waar anders op het Arabisch schiereiland vind je zo'n betoverende hoofdstad, bergen die van Mars lijken geplukt, een prachtige woestijn en kilometers verlaten stranden? Het land blijft daarbij ook gewoon zichzelf en is erg toegankelijk. Voeg daarbij de stijlvolle hotels (met het vooruitzicht op meerdere, want enkele grote hotelketens zoals Four Seasons, Anantara, Kempinski en Jumeirah tonen interesse) en je krijgt Oman. Een bestemming die steeds hoger op veel bucketlijstjes komt te staan.

Bovendien is Oman misschien wel de beste plek in de regio om een auto te huren. Ideaal is een 4X4: de wegen zijn goed, de verkeersborden zijn in het Engels (een taal die er ook gesproken wordt) en benzine is goedkoop. We geven alvast enkele goede tips voor een onvergetelijke roadtrip door Oman.

Wonderlijk Muscat

De meeste buitenlandse bezoekers vliegen naar Muscat en het is de moeite waard om in deze historische stad enkele dagen te spenderen, alvorens je het avontuur gaat opzoeken in de bergen, de woestijn of langs de kust.

De hoofdstad van Oman is een oude havenstad en een goede tegenhanger van het nabijgelegen Dubai. In Muscat vind je niet zulke hoge wolkenkrabbers, maar wel witgekalkte gebouwen waarvan zelfs de meest bescheiden structuur verwijst naar de traditionele Islamitische architectuur, met een raam in arabeskmotief of een eenvoudige koepel. Muscat is een moderne stad waar het verleden nog in de lucht hangt als de geur van wierook. Het is gemakkelijk om even weg te dromen naar vervlogen tijden als locals in dishdashas (gewaden) en kumas (geborduurde kappen) hun weg zoeken naar de moskee om de gebedsoproep te beantwoorden.

De stad, samengesteld uit Ruwi, Mutrah en Oud Muscat, plus de wijdse agglomeratie, strekt zich voor 50 kilometer uit langs de Arabische Zee. Als je weinig tijd hebt, is het eenvoudiger om de bezienswaardigheden via een tour te bezichtigen in de plaats van het drukke verkeer zelf door te moeten. Viator en Oman Day Tours (omandaytours.com) organiseren rondleidingen door de stad, zowel voor groepen als privé.

Wat kun je er doen?

De Sultan Qaboes-Moskee is een belangrijke bezienswaardigheid die werd gebouwd ter ere van de 30ste verjaardag van Sultan Qaboes’ heerschappij. De sobere buitenkant –uitgehouwen uit 300.000 ton Indiase zandsteen- staat in schril contrast met de rijkdom binnenin. Vooral de grootste gebedsruimte is indrukwekkend, waar een kroonluchter hangt van 14 meter, boven het een-na-grootste handgeweven Perzische tapijt ter wereld.

De architecten van de moskee voltooiden in 2011 ook een andere niet-te-missen bezienswaardigheid van de stad: de Royal Opera House. Hier klopt het culturele hart van Muscat: met een gevarieerd programma van opera, ballet, Islamitische en Arabische muziek en andere voorstellingen valt hier genoeg te beleven. Geen zin in een voorstelling? Overweeg dan een rondleiding door het prachtige gebouw, dat voor iedereen enkele uren in de morgen geopend is, elke dag.

In het oosten van de stad ligt Muttrah Souk, een levendige plek waar al handel werd gedreven lang voordat de Portugese admiraal Alfonso de Albuquerque naar Muscat voer in de 16de eeuw. De winkels verkopen zo goed als alles: van antieke musketten tot wekkers in de vorm van een moskee. Op zoek naar souvenirs? Hier kan je, net zoals de Drie Koningen, je voorraad inslaan van goud, mirre en wierookhars. Aan de andere kant van de Muttrah Corniche ligt de vismarkt. De geur moet je er bijnemen maar aan sfeer is geen gebrek. Je kan er de verse vis bewonderen die net werd gevangen uit de Arabische zee. Van hier gaat de vis rechtstreeks naar de restaurants en keukens van de stad. Neem zeker je camera mee - en een wasknijper voor je neus.

Waar overnachten?

Ten oosten van Muttrah ligt Bandar Jissah, waar het meest prestigieuze resort van de stad ligt. Shangri-La’s Barr Al Jissah Resort & Spa (shangri-la.com) bestaat uit drie verschillende hotels en biedt alleen het beste van het beste: van kinderclubs tot een duikcentrum tot een absurde 22 eetplekken. Je kunt vanaf hier ook eenvoudig een shuttle nemen naar belangrijke plekken in Muscat. Het is niet moeilijk te begrijpen waarom zoveel mensen hier verblijven.

Van hier: rijd westelijk naar het Hadjargebergte.

De bergen ontdekken

De kostprijs van benzine is niet de enige reden waarom er in Oman zoveel 4X4's rijden: het is op sommige plaatsen ook noodzakelijk, zoals bijvoorbeeld in het westelijke deel van het Hadjargebergte. In het hart van dit berggebied liggen bijzondere landschappen, zoals Djabal Sjams (de hoogste berg van Oman met 3075 meter), Wadi Ghul (de Arabische tegenhanger van de Grand Canyon) en Djabal Achdar, wat zoveel betekent als 'Groene Berg' in het Arabisch. Verwarrend genoeg verwijst deze laatste niet naar één berg, maar naar de regio die het Saiq Plateau omvat. Hier vind je weelderige boomgaarden vol granaatappels, abrikozen en ander exotisch fruit. Ook voor het basisingrediënt van de lokale specialiteit, rozenwater, moet je hier zijn.

Wat kun je er doen?

Wil je je grenzen aftasten en eens zien hoe ver je durft te gaan? Als je een 4X4 hebt en het niet erg vindt om langs de rand van de afgrond te rijden is de off-road route tussen Rustaq en Al Hamra misschien wel iets voor jou: 70 kilometer rijden door het hart van de bergen.

De weg is smal, soms ontzettend steil en af en toe zijn er duizelingwekkende afdalingen… het is niet voor iedereen weggelegd. Maar avontuurlijke chauffeurs worden beloond met onvergetelijke vergezichten. Je passeert afgelegen gebieden dus tref de nodige voorzorgen (extra band, jas, water, warme kledij, wandelschoenen en eten). Informeer je voor je vertrekt zeker over het weer en vermijd deze weg tijdens of na regenval.

Minder avontuurlijk maar ook erg de moeite waard is de route naar Djabal Achdar zelf. Ook enkel en alleen voor wie met een 4X4 het land doorkruist (steil en er is veel wind, maar de weg is wel beter begaanbaar).

Waar overnachten?

Als je meer op zoek bent naar een beleving en niet gewoon naar een slaapplaats, probeer dan zeker Alila (alilahotels.com/jabalakhdar). Dit bekroonde hotel ligt aan de rand van een kloof, op het bovenste plateau van Djabal Achdar. Maar zijn bijzondere locatie is niet de enige reden waarom het prijzen won (het hotel staat op verschillende lijstjes voor beste hotels).

De gebouwen zijn namelijk gemaakt van de berg zelf: kalksteen, graniet, leisteen en hout van jeneverbeshout. Van een afstand verdwijnen ze in de achtergrond. Maar binnenin is het hotel eerder een museum van lokaal textiel, metaalwerk en kunst. Alila is goed gelegen om Djabal Achdar te verkennen en er worden vanuit het hotel verschillende trips georganiseerd. Wat dacht je van een wandeling naar de verlaten dorpjes Srab en Wadi Ben Habib bijvoorbeeld?

Van hier: rijd verder in zuidoostelijke richting naar de duinen van de Sharqiya Sands (lokaal Wahiba Sands).

Woestijn van Oman | Foto: 35007 / iStock

De woestijn in

De Sharqiya Sands beslaan 12.500 vierkante kilometer van Oost-Oman. Dit is de woestijn zoals je in je dromen ziet: een landschap van golvend koperkleurige duinen dat reikt tot de horizon en verder. Naast enkele kleine groepen bedoeïen in het zuiden zijn er geen permanente nederzettingen in Shariqya Sands. Er zijn wel woestijnkampen in het noorden die bezoekers de kans geven om een nacht of twee in de duinen te slapen. Opnieuw zul je een 4X4 nodig hebben om deze plaatsen te bereiken (vanaf de afslag op de Muscat-Sur Highway in Al-Mintirib of Al-Wasil). Vergeet niet om van tevoren te stoppen bij een tankstation om de bandenspanning te verlagen; zo vermijd je dat je vast komt te zitten in een zandverstuiving. Bij de afslag kan je dit ook laten doen, maar dan moet je ervoor betalen.

Wat kun je er doen?

De kampen hebben een gevarieerd activiteitenaanbod zoals dune-bashing (woestijnsafari) en rijden met een quad. Of ga voor milieuvriendelijke alternatieven zoals sandboarden, een ritje met een kameel of paard, of maak een trektocht. Maar de belangrijkste ervaring is ook nog eens de eenvoudigste en goedkoopste van allemaal: zoek een plekje bovenop een duin en geniet van de zonsondergang. Betoverend mooi!

Waar overnachten?

Vergis je niet. Hoewel het een 'kamp' heet, hoef je nog geen goedkope overnachting te verwachten. De meeste kampen hebben zeer luxueuze tenten, een eigen restaurant en live entertainment. De prijzen zijn hierop aangepast. Tot de mogelijkheden behoren Desert Nights Camp (omanhotels.com/desertnightscamp), of dieper in de duinen kun je 1000 Nights (1000nightscamp.com) uitproberen.

Van hier: rijd in zuidoostelijke richting naar de kust bij Ras Al Jinz.

Zeeschildpad op het strand | Foto: deveritt / iStock

Broedende zeeschildpadden

Van de zeven soorten zeeschildpadden in de wereld zwemmen er maar liefst vijf in de voedselrijke wateren van Oman. Twee daarvan, de onechte karetschildpad en de soepschildpad, komen aan land om zich voort te planten. Voor die laatste is Ras Al Jinz, het oostelijkste punt van het Arabisch schiereiland, een echte hotspot.

Schildpadden komen elke nacht tevoorschijn uit de Arabische Zee en het Ras Al Jinz Turtle Reserve (door de overheid gestuurd; rasaljinz-turtlereserve.com) beschermt de verschillende nesten. Het werk van het reservaat is van erg groot belang! Wil je het graag zelf meemaken? In het bezoekerscentrum kun je terecht voor begeleide rondleidingen. Ze garanderen niet dat je de dieren ziet, maar de kans is wel groot.

Wat kun je er doen?

Temper je verwachtingen. Op close-ups van de schildpadden zoals in de natuurseries van de BBC hoef je niet te hopen. Getuige mogen zijn van zo'n belangrijk moment in het leven van deze bedreigde diersoort is minstens zo bijzonder.

Luister altijd naar je gids en respecteer de regels. Wees stil, blijf uit het zicht van de schildpad en steek je camera weg wanneer men dit vraagt. Wie zich hier niet aan houdt, kan de dieren stress bezorgen waardoor ze terug het water induiken. Uiteindelijk breng je zo de soort in gevaar.

Waar overnachten?

Je zou het misschien niet verwachten wanneer je de buitenkant van het gebouw van het bezoekerscentrum bekijkt, maar je kunt hier ook slapen: in kamers met eigen badkamer. In de kamerprijs zitten ook twee trips om de schildpadden te spotten inbegrepen (eentje 's avonds en een tweede vroeg in de ochtend). Je kunt hier ook de nacht doorbrengen in een eco-tent.

Van hier: volg de kust in noordelijke richting naar Muscat.

Regels voor het autorijden

Het is raar te bedenken dat wanneer de geliefde sultan aan de macht kwam in 1970 er maar één verharde weg was. 45 jaar later heeft de sultan, naast vele andere prestaties, een netwerk uitgebouwd dat alle steden en dorpjes met elkaar verbindt.

Net zoals overal in het Midden-Oosten rijdt het verkeer rechts. Op de snelwegen rond Muscat gaat het er snel en soms ruig aan toe. Sommige bestuurders durven wel eens te bumperkleven op hoge snelheid. Wanneer je weg bent van de stad zijn de wegen veel rustiger en in de bergen ben je zo goed als alleen.

Wees voorzichtig in deze gebieden: kamelen en geiten dwalen af en toe rond op de weg. Regenval zorgt soms dat de wadis (droge rivierbedden) overstromen. Rijd enkel in de bergen of door de woestijn met een goed uitgeruste wagen. Neem een gsm en enkele essentiële spullen mee en breng iemand op de hoogte van je plannen voor je vertrekt.

Meer informatie over Oman vind je via omantourism.gov.om en destinationoman.com

Openingsbeeld: alexeys / iStock