Vergeten staten van de VS: Roadtrip door West Virginia

Redactie Lonely Planet

Bijna 75 procent van deze bergachtige staat is bedekt met bossen en in de beboste bergen voelt de officiële hashtag van West Virginia – #AlmostHeaven – op zijn plaats. De Appalachen kronkelen langs de horizon, de New River en Cheat River storten zich door lommerrijke kloven en Seneca Rocks reikt naar de hemel. Meerdere buitenavonturen in de staat horen tot de beste in de VS, van raften op de Gauley River tijdens opening van de dam tot wandelen op de toendra-achtige vlaktes van Dolly Sods. ‘Zelfgeteeld’ is het sleutelwoord bij boerderij-tot-tafelrestaurants en indiewinkels van Morgantown tot Charleston tot Lewisburg. De Appalachische trots wordt hooggehouden door prachtige uitzichten en wilde, wonderbaarlijke avonturen.

Roadtrip

Dag 1 Begin bij Coopers Rock State Forest. Volg daarna de studenten van de West Virginia University die in het centrum van Morgantown lunchen. Wandel vervolgens langs de Monongahela River en neem dan een rondleiding door het huiveringwekkende Trans-Allegheny Lunatic Asylum.

Dag 2 Onderneem een wandeltour door het centrum van Charleston vanaf de gouden koepel van het staatsparlement. Volg na de lunch Route 60 oostwaarts naar JQ Dickinson Salt-Works, het Mystery Hole en Hawks Nest State Park.

Dag 3 Vandaag draait het om buitenavontuur bij de New River Gorge National River en Fayetteville: raften, wandelen, mountainbiken of rotsklimmen. Of probeer niet te vallen tijdens een tour over de catwalk onder de hoge New River Gorge Bridge.

Dag 4 Route 60 loopt verder oostwaarts naar Lewisburg, waar het oude centrum vol staat met indie winkels en innovatieve restaurants. Een rondleiding door de atoomschuilkelder van Greenbrier in White Sulphur Springs brengt geheimen uit de Koude Oorlog aan het licht.

Eten & drinken

Appels

Sommige van de knapperigste, sappigste appels van Amerika komen uit de gouden bergen van West Virginia, waar het overvloedige, koele klimaat ideale omstandigheden schept en populaire appelsoorten heeft voortgebracht. De Golden Delicious komt uit deze staat en bij Orr’s Farm in Martinsburg kun je zelf plukken en vervolgens een appelciderdonut eten met warme appelcider.

JQ Dickinson Salt-Works

Onder de Appalachen bij de buitenwijken van Charleston ligt een voormalige zee en de regio kent een lange geschiedenis van zoutwinning uit deze oerzee. Broer en zus Lewis Payne en Nancy Bruns, die de zevende generatie zoutwerkers zijn, produceren en verkopen kleine porties zout in Malden – het is een favoriet van chef-koks in het hele land. We gokken dat jij ook wat mee naar huis neemt na de tour. jqdsalt.com

Pepperoni rolls

Men zegt dat een Italiaanse immigrant – Giuseppe ‘Joseph’ Argiro – de favoriete hartige snack van West Virginia heeft uitgevonden: de nu alomtegenwoordige pepperoni roll, die je in de hele staat in supermarkten vindt. Argiro, een kolenmijnwerker die later een bakkerij runde, was op zoek naar een makkelijk te hanteren maaltijd voor mijnwerkers. Na wat experimenten ontdekte hij dat een zacht broodje gevuld met pepperoni goed werkte; die kon je met één hand eten en het bleef de hele dag goed. Ga voor een voorbeeld naar Fairmont, de geboorteplek van de snack, waar je ze kunt eten bij de Country Club Bakery. Een andere goede optie is de Chico Bakery in Morgantown.

Natuur

Coopers Rock State Forest

Het uitkijkpunt bij Coopers Rock bij Morgantown is een van de meest fotogenieke plekken van West Virginia. Hier staat een hek van steen en boomstammen op een zandstenen klif hoog boven de Cheat River Gorge. De rit ernaartoe is in de herfst prachtig door de gekleurde bladeren. Het Rock City Trail (1 kilometer heen en 1 kilometer terug) loopt door een wonderland van keien. wvstateparks.com

Dolly Sods Wilderness

Rode sparren, valleizicht en drassige bossen schetsen een opvallend beeld aan de noordrand van deze afgelegen, populaire wildernis op het Allegheny Plateau. Het alpenlandschap in Monongahela National Forest bij Davis biedt adembenemend uitzicht. Met 75 kilometer aan paden door een gebied van 7000 hectare is Dolly Sods (foto boven) klaar voor avontuur. fs.usda.gov/mnf

New River & Gauley River

Roeiers worden door het bruisende water van de New River en Gauley River bij Fayetteville meegevoerd, een nationale hotspot voor water- en wildexcursies. De New River is goed voor gezinnen én waaghalzen en de opening van de dam op de Gauley River is een van de spannendste wateravonturen in de VS. De must-have foto? De New River Gorge Bridge (foto tegenover). nps.gov/neri

Seneca Rocks

Seneca Rocks is een opvallende rotsformatie die 275 meter uitsteekt boven een vork van de Potomac River in Monongahela National Forest. Het is een van de meest herkenbare natuurverschijnselen van de staat. Sinds het midden van de jaren ’30 worden de rotsen ook beklommen. Er zijn meer dan 370 uitgestippelde routes en een pad van 3 kilometer leidt naar een observatieplatform. fs.usda.gov/mnf

Kunst, cultuur & geschiedenis

Greenbrier Bunker Tour

In de jaren ’50 is een strikt geheim  centrum gebouwd in de berg onder het chique Greenbrier resort in White Sulphur Springs dat het Amerikaanse Congres zou kunnen gebruiken tijdens een nucleaire oorlog. De Koude-Oorlogbunker is 30 jaar geheim gehouden, maar is nu open voor publiek. Een rondleiding door dit reliek uit het nucleaire tijdperk duurt 90 minuten en je moet reserveren. greenbrier.com

Harpers Ferry

De geschiedenis leeft voort in dit keistraatjesdorpje onderaan de Shenandoah Mountains, bij het samenvloeiingspunt van de Potomac River en de Shenandoah River. Een deel van het dorp is een openluchtmuseum van het National Park Service met veel stukken over abolitionist John Browns poging om een slavenopstand te organiseren in 1859. De Appalachian Trail en het C&O Canal-fietspad zijn dichtbij. nps.gov/hafe

Purple Fiddle

Bluegrasscultuur en dagjeshipsters uit het stedelijke zuiden en noordoosten komen samen in deze rustieke bergwinkel in het gehuchtje Thomas voor goede portie plezier. Er is elke avond livemuziek; koop je tickets voor de weekendvoorstellingen van tevoren. De kunstzinnige Fiddle is een onverwacht, maar erg leuke verrassing. purplefiddle.com

Trans-Allegheny Lunatic Asylum

Voor maximaal griezelen neem je ’s avonds de paranormale tour bij dit voormalige psychiatrische ziekenhuis in Weston, 100 kilometer ten zuiden van Morgantown. Het gotische gebouw uit de 19e eeuw is bijna 400 meter lang. Ondanks de naam (later omgedoopt tot Weston State Hospital) worden tijdens de dagtours genuanceerd de onmenselijke praktijken van vroeger besproken. transalleghenylunaticasylum.com

Mystery Hole

Even stoppen bij het Mystery Hole, waar de zwaartekracht en de bekende grenzen van smakeloosheid heerlijk worden opgerekt, is een must (maar het is niet het hele jaar open). Sterker nog, deze kitscherige plek is een van de grote attracties van Amerika. Alles hier binnen staat scheef! Open van mei tot oktober in Ansted, 16 kilometer ten noorden van Fayetteville. mysteryhole.com

Vervoer

De Eastern Panhandle van West Virginia begint 100 kilometer ten noordwesten van Washington, DC; Morgantown ligt 120 kilometer ten zuiden van Pittsburgh. Charleston en Harpers Ferry zijn te bereiken met een Amtrak-trein en Charleston heeft een klein vliegveld. Je hebt een auto nodig om de staat te verkennen.

Openingsbeeld: Deb Snelson / Getty Images