Reis door het grandioze noorden van Peru

Redactie Lonely Planet
Reis door het grandioze noorden van Peru

De meeste reizigers die voor het eerst Peru bezoeken kunnen zich maar moeilijk losmaken van de indrukwekkende ruïnes van Machu Picchu. Maar de zogenaamde "verloren stad van de Inca's" is slechts het startsein van een tour door een land overladen met archeologische vindplaatsen, gigantische watervallen, dichte jungle, uitdagende hikes en fantastische regionale restaurants, waarvan verrassend veel verspreid liggen over Peru's grotendeels onontdekte noordelijke hooglanden.

Kuélap

Kuélap is niet alleen ouder dan Machu Picchu, het is ook significant hoger gelegen. De ruïne was een nederzetting en ceremonieel centrum gebouwd tussen 900 en 1100AD, de tijd van de Chachapoyas cultuur. De grote en opmerkelijk goed geconserveerde ruïne ligt bovenop een 3.000 meter hoge bergrug, omgeven door een ring van imponerende kalkstenen muren die menig Europees kasteel zouden doen verbleken. 

Vanwege zijn geïsoleerde ligging, hoog boven de smalle Utcubambavallei, is Kuélap nooit zo beroemd of populair geworden als Machu Picchu. Maar hier zou wel eens snel verandering in kunnen komen, aangezien de in 2017 aangelegde kabelbaan de ruïnes nu verleidelijk toegankelijk maakt. Bezoekers zweven in achtpersoons cabines over een spectaculaire V-vormige riviervallei. Na een 4 kilometer lange kabelbaantocht is het dan nog maar 20 minuten lopen naar de ruïnes. Sinds de kabelbaan is geïnstalleerd is het aantal toeristen dat Kuélap bezoekt meer dan verdubbeld, maar het is nog steeds maar een tiende van Machu Picchu's jaarlijkse bezoekersaantal. Ga er dus snel heen! 

Catarata de Gocta | Foto: Brendan Sainsbury / Lonely Planet

Catarata de Gocta

Wanneer men het heeft over ’s werelds bekendste watervallen, zal de naam Gocta zelden vallen. Voordat deze gigantische, tweeledige waterloop tijdens een expeditie in 2005 op de kaart werd gezet, wisten alleen locals uit de nabije omgeving van zijn bestaan af. Aanvankelijk werd geclaimd dat de 771 meter hoge Gocta de op twee na hoogste waterval ter wereld was, maar in latere studies is dit omlaag geschroefd naar een 15e plek. Wat de ranking dan ook mag zijn, de watervallen zijn betoverend. In het afgelopen decennium heeft de Peruaanse regering het gebied voorlopig geopend voor toerisme. Een reeks goed bewegwijzerde paden leiden wandelaars langs dik, vochtig bos tot op spetterafstand van zowel de bovenste en de onderste waterval, die verbonden zijn door een steil en modderig pad. Verrassend genoeg, gezien de prachtige omgeving, moet het toerisme in het gebied nog steeds op gang komen. Zodoende is het nog steeds mogelijk om, op een rustige dag, een van de natuurwonderen van Peru helemaal voor jezelf te hebben.

De Laguna Churup bevindt zich in de Peruvian Cordillera | Foto: Brendan Sainsbury / Lonely Planet

De Peruaanse Cordillera 

Peru's met sneeuw bedekte Cordillera is een van de hoogtepunten van de Andes. Het herbergt een paar van de hoogste bergen van Zuid-Amerika, waaronder de 6.768 meter hoge Huascarán (het hoogste punt van Peru) en de imposante Siula Grande, bekend van het boek en diens verfilming Touching the Void. Maar dit cluster van gekreukelde bergen is meer dan alleen een recreatiegebied voor doorgewinterde bergbeklimmers. De sjofele maar gastvrije stad Huaraz, 420 km ten noorden van Lima, is de trekkinghoofdstad van Peru. Hier komen trekkers van alle niveaus bijeen in backpacker-bars om advies, aanbevelingen en verhalen van hun tochten uit te wisselen. De populairste meerdaagse hike hier is het 45 kilometer lange Santa Cruz-pad. Dit driedaagse pad is een rustiger alternatief voor het toeristische Inca-trail bij Machu Picchu. Het stijgt tot een duizelingwekkende 4.750 meter, maar je hebt er geen gidsen, vergunningen of technische bergbeklimvaardigheden voor nodig. Wat het Santa Cruz-pad zo leuk maakt, is dat het je ook aanspoort om van tevoren enkele acclimatisatie-hikes te ondernemen. Een favoriet hiervoor is de korte maar mooie klim naar Laguna Churup, een prachtig meer gevangen in een ijzig, natuurlijk amfitheater, een paar kilometer buiten Huaraz.

De architectuur van Chacas bestaat uit kenmerkende witte huizen | Foto: Estivilml / iStock

Chacas

Aardbevingen hebben veel schade berokkend aan de steden van Noord-Peru, waarvan veel vervolgens snel en goedkoop zijn herbouwd in een saaie moderne stijl. Een welkome afwisseling hierop is het piepkleine Chacas, op 3.360 meter boven zeeniveau gelegen in het oosten van de Cordillera Blanca. De reden hiervoor? Een Italiaanse missionaris met een vooruitziende blik, genaamd Padre Ugo de Censi. Nadat hij halverwege de jaren zeventig in de stad aankwam als parochiepriester, vormde hij een houtsnijderscoöperatief om de armoede in de regio aan te pakken. De Don Bosco-coöperatie biedt jonge Peruanen niet alleen de kans hun houtsnijvaardigheden te verbeteren (recentelijk kwamen daar glasblazen en textielbewerken bij), maar heeft ook bijgedragen aan de verjonging van het stedelijke weefsel van Chacas. De lokale Mama Ashu-kerk, die na verschillende aardbevingen flink beschadigd was geraakt, is herbouwd en heeft nu een bekoorlijke, op renaissancearchitectuur geïnspireerde stijl. Aan de buitenkant prijken nu prachtige houten deuren en vanbinnen is de kerk verfraaid met rijkelijk versierde koorgestoelten en een minutieus gerestaureerd barok altaarstuk. Niet alleen in de kerk kun je het werk van de coöperatie bewonderen. Ook in de rest van de stad kom je het tegen, zoals in de kenmerkende houten balkons en balustrades waar de witgekalkte huizen bekend om staan.

Bezoek de kolibries in Stad van de Orchideeën, Moyobamba @ Bob Balestri / iStock

Moyobamba 

Moyobamba wordt vaak afgedaan als niet veel meer dan een bushalte voor mensen die dieper het Amazonewoud in willen trekken. Maar de zogenaamde "Stad van de Orchideeën" verdient meer dan een alleen een vluchtige blik. In samenwerking met de lokale gemeenschappen heeft de toeristische branche verschillende eco-activiteiten in het gebied ontwikkeld. Zo kun je een wandeling maken door het beboste Morro de Calzata, een heuvel die een uitkijkpunt vormt om van de diverse vogelpopulatie te genieten. Ook kun je een boottocht maken op de meanderende Rio Mayo (een voorproefje van de machtige Amazonerivier) en een bezoekje brengen aan het Waqanki Orchid Center, dat ook een verscheidenheid aan kolibriesoorten herbergt.

Aardbevingen hebben helaas veel van de historische architectuur van Moyobamba met de grond gelijk gemaakt, maar de stad heeft alsnog flink wat te bieden. Op een paar passen van het met bloemen bezaaide centrale plein bijvoorbeeld, vind je een aantal eersteklas koffiebars waar je lokaal geteelde koffiebonen kunt kopen. Als je vanuit het westen komt is de stad tevens je eerste goede kans om van de authentieke Amazone-keuken te proeven. Denk aan gegrilde meerval, juanes (gekookte rijstballen verpakt in bijoubladeren) of – als je in een avontuurlijke bui bent – termieten. La Olla de Barro, een bar volledig in tiki-thema, vormt de perfecte eerste stop.

Pssst... Noord-Peru is door ons verkozen als een van de absolute topregio's om in 2019 te bezoeken. Lees hier meer!

Openingsfoto: Jhon Garay / iStock


Volg Lonely Planet op Instagram