Ontdek de geschiedenis van Peking

Redactie Lonely Planet
Ontdek de geschiedenis van Peking

Reizigers worden al sinds de tijd van Marco Polo geïnspireerd door het landschap en de rijker geschiedenis van China. Volg ons Oosterse avontuur via de taxi, het vliegtuig en de sneltrein, naar de historische straten van de hoofdstad Peking.

De schemering valt over de Verboden Stad, de vroegere keizerlijke residentie, en de laatste groep bezoekers van de dag stroomt door de poorten naar buiten. In de avondzon komen de aarde-tinten van het paleis goed uit: dieproze, steengrijs, kaneelbruin. De pleinen worden aangeveegd en duiven zwermen uit over de binnenplaatsen of zitten op tempeldaken. Het geluid van hun fladderende vleugels vermengt zich met het verre getoeter van het avondverkeer.

Dit enorme paleis, dat zich uitspreidt over 73 hectare van de binnenstad van Beijing, was meer dan vijf eeuwen lang het symbolische en politieke centrum van de Chinese wereld. Het werd tijdens de heerschappij van keizer Chengzu gebouwd en moest de macht en grootsheid van de Chinese keizer uitstralen. Tussen 1420 en 1924 woonden 24 keizers van de Ming- en Qing-dynastie hier in bijna totale afzondering van de wereld. Ze kwamen zelden buiten de 10 meter dikke muren en hadden een bijna goddelijke macht over hun onderdanen. Volgens de legende beschikt de Verboden Stad over 9.999½ kamers – slechts een halve kamer minder dan in de hemel (het officiële kameraantal van het paleis is 8.704).

Versieringen voor de Jiankou | Foto: Mark Read / Lonely Planet

Vroeger werd iedereen die de Verboden Stad zonder toestemming in ging, meteen geëxecuteerd. Tegenwoordig is dit de populairste attractie van China en komen er enorme mensenmassa's op af, maar zelfs met al die drukte kun je nog steeds rustige hoekjes vinden: bouwvallige tempels, geheime galerijen, vergeten kamers, stille pleinen. Het is een plek van oude codes en geheime symboliek. Het paleis is volgens de feng shui aangelegd en de gebouwen zitten vol verborgen betekenissen,van de mythische wezens die de dakranden versieren tot de steeds terugkomende motieven van de draak en de feniks, de emblemen van de keizer en de keizerin.

De Verboden Stad is ook een herinnering aan het veel oudere Beijing van voor de wolkenkrabbers, ringwegen en kantoorgebouwen. Vanuit de oude stad strekken, als in een spinnenweb, de hutongs zich uit: een verwarrend doolhof van steegjes en kelders, gebouwd nadat het Mongoolse leger van Genghis Khan de stad (toen onder de naam Zhongdu) in 1215 in de as had gelegd.

'De hutongs zijn de slagaders van het oude Beijing,' is de toelichting van Gao Hongzhong, een kunstenaar, kalligraaf en expert op het gebied van de architectuur van Beijing. Hij woont en werkt in een drukke hutong net ten oosten van de Verboden Stad. De meeste mensen wonen tegenwoordig liever in een appartementencomplex, maar hier vind je volgens mij het echte Beijing.'

Kunstenaar en kalligraaf Gao Hongzhong | Foto: Mark Read / Lonely Planet

Met hun familiebedrijfjes en siheyuan (traditionele huizen met een binnenplaats) illustreren de hutongs de manier van leven die zich al acht eeuwen in Beijing handhaaft. Riksja's en scooters zoeven langs terwijl vrouwen roddelen onder de poortjes; de mannen spelen mahjong en kinderen spelen tikkertje in de stoffige achterweggetjes, waarbij ze behendig dozen en waslijnen ontwijken.

In de jaren '50 waren er wel 6000 hutongs in Beijing, maar daarvan is zo'n 40 procent gesloopt sinds 1990. Sommige ervan, zoals Nanluogu Xiang, hebben een facelift ondergaan door hippe bars, winkels en cafés; andere zien een onzekere toekomst tegemoet en vallen misschien ten prooi aan rijke bankiers en vastgoedontwikkelaars die graag een stukje van Beijings erfgoed te pakken zouden krijgen.

'Natuurlijk moet China vooruit blijven kijken,' merkt Gao op, terwijl hij op een blad perkament fijne Chinese karakters tekent. 'Maar we moeten ook ons verleden beschermen. Als we dat een keer kwijt zijn, krijgen we het nooit meer terug. En zonder ons verleden lopen we het risico dat we niet meer weten wie we zijn.'

In World Park Peking kan je voor maar een paar euro op wereldreis!

Openingsbeeld: Mark read / Lonely Planet


Volg Lonely Planet op Instagram