Onderbelichte geschiedenis: De Gullah-Geechee van de Sea Islands

Redactie Lonely Planet

Door het isolement van de Sea Islands voor de zuidoostkust van de VS wisten de Gullah- en Geechee-volkeren de meest allesomvattende Afrikaanse cultuur van het land te behouden.

De reeks getijden- en barrière-eilandjes die bekendstaan als de Sea Islands strekt zich uit langs de zuidoostkust van de VS, van North Carolina tot Florida. Onder de kleine landbouw- en vissersgemeenschappen op de eilanden hebben afstammelingen van tot slaaf gemaakte Centraal- en West-Afrikanen een unieke mix van Afrikaans erfgoed behouden, dat wordt beschouwd als het meest intacte van alle groepen zwarte Amerikanen.

De tot slaaf gemaakte mensen, afkomstig uit de rijstteeltgebieden van West-Afrika zoals Sierra Leone, werden naar dit geïsoleerde en muggenrijke gebied gebracht vanwege hun expertise in de teelt van rijst in getijdengebieden.

Ze werden gedwongen om ook indigo- en katoenplantages te verzorgen, maar de hoge vochtigheidsgraad van de velden bleek de perfecte broedplaats voor gele koorts en malaria. Veel van de toenmalige slaven waren resistent  tegen de ziektes, maar de slavendrijvers waren dat niet, waardoor zij gedwongen waren om ver van hun plantages te gaan wonen.

Hierdoor konden de Gullah (eilandbewoners van Noord- en Zuid-Carolina) en Geechee (afstammelingen uit Georgia) hun cultuur ontwikkelen en behouden.

Ze creëerden een nieuwe taal – een mengeling van Engels en Afrikaanse talen, vergelijkbaar met het Sierra Leonese Krio – en maakten Afrikaanse ambachtelijke producten als geweven manden. Folklore en ring shout-liederen waren een integraal onderdeel van hun culturele canon; de beroemde gospel-folkzangeres Bessie Jones stamt bijvoorbeeld af van de Gullah-Geechee. Maar, de West-Afrikaanse invloed is het duidelijkst in de keuken van de Sea Islands, bijvoorbeeld in de krabrijst en garnalenpurloo.

De enorme Gullah Geechee Cultural Heritage Corridor, die zich uitstrekt over 31.000 km2 van Pender County in North Carolina tot St John’s County in Florida, helpt reizigers de erfenis van deze onderbelichte regio te begrijpen door middel van historische locaties en belangrijke culturele plaatsen.

Openingsbeeld: Bob Krist / Getty Images