Japanse tradities in de “Deep North”-regio Tohoku

Redactie Lonely Planet

Tohoku, Japans verre noorden, is een gebied van elementaire natuur met een schat aan fascinerende oude gebruiken, mythische legendes en oude tradities. De mensen die Tohoku hun thuis noemen, begrijpen de waarde van een moment en de kostbaarheid van het leven.

Reizen naar dit minder bezochte deel van Japan – waar het razendsnelle tempo en de stadsuitbreiding van het nabijgelegen Tokio mijlenver lijken – biedt de avonturier de gelegenheid om te dwalen tussen adembenemende natuurlijke schoonheid en historische bezienswaardigheden; om traditionele manieren van het leven in oude Japanse dorpen te proeven, hun eigen spiritualiteit te verdiepen en de vriendelijkheid van vreemden te ervaren.

Samuraischatten

Tohoku, oorspronkelijk de thuisbasis van de inheemse Emishi-bevolking, heeft een lange feodale geschiedenis. Het werd gevestigd door verschillende samurai-clans tussen de 7de en 9de eeuw, veel later dan in centraal en zuidwestelijk Japan.

De buke-yashiki in Kakunodate, opgericht in 1620 door Ashina Yoshikatsu, de heer van de Satake-clan, is misschien wel het best bewaarde samuraidistrict van het land. Veel van de prachtige, traditionele gebouwen huisvesten nu musea die aan het leven in feodale tijden herinneren, terwijl anderen "open deuren" hebben en bezoekers er vrij kunnen rondlopen. De hoofdstraat van het district is omringd met oude kersenbomen, die zorgen voor een spectaculair zicht tijdens hanami (kersenbloesemseizoen), dus houd je camera bij de hand.

Chūson-ji Hiraizumi | Foto: yspbqh14/Shutterstock

De stad Hiraizumi in de Iwate-prefectuur was Tohoku's eerste UNESCO-werelderfgoedplaatsing en staat bekend om zijn mooie historische architectuur, met dank aan de goudwinnende Fujiwara-clan die hier in de 12de eeuw regeerde. De hoofdattractie van Hiraizumi is het tempelcomplex Chūson-ji, dat ooit meer dan 300 gebouwen huisvestte, waaronder 40 afzonderlijke tempels. Het complex werd in 1337 door brand verwoest, maar twee van de oorspronkelijke gebouwen bleven bewaard.

De uitgestrekte gemeente Aizu-Wakamatsu was ooit de feodale hoofdstad van de Fukushima prefectuur. Hier liggen de bezienswaardigheden, waaronder een aantal beroemde sake-brouwerijen, verspreid door de stad. Must-sees zijn de Aizu buke-yashiki en het merkwaardig kromme Sazae-do tempelgebouw.

Aizu-Wakamatsu | Foto: NicolasMcComber/ iStock

Het mythische en het magische

Tohoku is ook een plaats van mythe en legende, met een lange spirituele traditie. Hier vind je het heilige land Dewa Sanzan. Volgens de Shugendō-volksreligie, vertegenwoordigen de drie pieken van Dewa Sanzan – Mt Haguro, Mt Gassan en Mt Yudono – respectievelijk geboorte, dood en wedergeboorte. Elk jaar trekken tienduizenden pelgrims hier naar toe om met de yamabushi (bergpriesters) te reizen langs het platgetreden pad dat de drie bergen doorkruist. Ga jij met ze mee?

Niet ver daar vandaan ligt het dorp Risshaku-ji (Yamadera), vereeuwigd door de rondreizende Haikumeester Matsuo Bashō in zijn klassieker "De smalle weg naar het verre noorden". Het is zeer zeker de moeite waard om de 1.000 stenen treden naar de top van de tempel te beklimmen voor een adembenemend uitzicht. En wanneer je onderweg eenmaal beseft dat het allemaal om de reis gaat en niet om de bestemming, ben je een stap dichter bij het bereiken van verlichting.

Op het schiereiland Shimokita, te vinden op bijna het uiterste puntje van het belangrijkste eiland van Japan, Honshū, vind je de angstaanjagend mooie Osorezan-bodaiji tempel, ter ere van Jizō Bosatsu, beschermer van kinderen en een geliefde goddelijkheid in de Japanse mythologie. Na de aardbeving en tsunami in 2011, werd de tempel een plaats van genezing en hoop voor veel gezinnen. Bezoek de tempel met een open hart en geest en je zult geraakt worden door haar schoonheid, droefheid en sereniteit.

De Tōno-vallei is al lang een plaats van mythe en legende, beroemd gemaakt door de klassieker "Legends of Tōno" van schrijver Yanagita Kunio, een van de vele geschriften van de vele lokale verhalen over Yokai (geest en zielen), waaronder de legendarische kappa (water elf). Wanneer je daar bent, vergeet dan niet de mysterieuze Gohyaku Rakan te bezoeken, of vergroot je kansen om ware liefde te vinden, bij het Unedori Sama-heiligdom.

Sublieme onsen

Als je een onsen-liefhebber bent, dan mag je het bezoeken van Tohoku's meer unieke en afgelegen warmwaterbronnen in de bergen niet overslaan tijdens je reis door Japan. Hoewel het misschien een beetje meer moeite kost om hier te komen, zul je nooit meer die nacht vergeten dat je jouw problemen onder een deken van sterren wegwast, of je terugtrekt in je antieke kamer, helemaal opgefrist en klaar om met een speciaal iemand te dineren en te genieten van een luxueus kaiseki-banket.

In de heuvels boven Tazawa-ko (meer Tazawa) aan het einde van een bergweg, vind je Nyūto Onsen, een kleine selectie van uitzonderlijke onsen die binnen-, buiten- en gemengde baden bieden. Plan hier een overnachting in een rustige ryōkan (traditionele Japanse herberg). Met een dagkaart kunnen acht onsen worden bezocht.

Towada Hachimantai National Park | Foto: Photos from Japan, Asia and othe of the world/Getty Images

In het midden van Hakkōda-san (Mt Hakkoda), in Towada-Hachimantai Nationaal Park in de prefectuur Aomori, vind je Sukayu Onsen, beter bekend als een van de beste traditionele baden van Japan. Het water is heet en zuur en het bad gemengd, gehuisvest in een krakend houten badhuis dat vele eenzame, koude winters heeft doorstaan.

Onvergetelijke festivals

De mensen van Tohoku vieren met trots eeuwenoude tradities, die bijna allemaal samenkomen in enkele van de meest opwindende zomervieringen in Japan. Een van de grootste festivals in de regio, Sendai Tanabata Matsuri, hult de stad in duizenden kleurrijke slingers en papieren decoraties om een oude Chinese legende te vieren. In deze legende werden twee sterren, Vega en Altair, verliefd, maar hun liefde was niet voorbestemd. Zowel tijdens de festivals Aomori Neputa Matsuri en Hirosaki Neputa Matsuri rijden prachtig verlichte praalwagens door de straten, die worden begeleid door taiko-drums en traditionele zang en dans. Honderden stedelingen balanceren prachtig verlichte lantaarns op gigantische palen tijdens Akita Kantō Matsuri, terwijl ze door de straten van de stad paraderen op het ritme van taiko-drumgroepen. Probeer deze festiviteiten zeker in te plannen in je trip!

Tohoku staat op nummer 3 van de Best in Travel top 10 regio's. Bekijk hier de volledige lijst. 

Openingsbeeld: Sean Pavone/Getty Images