Een roadtripper's gids voor het beste van Uruguay

Redactie Lonely Planet

Liggend tussen Argentinië en Brazilië, vinden we het compacte Uruguay. Politiek en economisch stabiel, vredig, en perfect geschikt voor een 'self-drive' avontuur. Dankzij goede wegen, oplettende chauffeurs en weinig verkeer, kun je de eindeloze kustlijn en grenzeloze pampa's in je eigen tempo verkennen.

Maldonado's surf...

Een ontspannen twee uur rit naar het oosten van de internationale luchthaven Carrasco van Montevideo, brengt je bij het relaxte La Barra en het retro-chique Casa Zinc dat zes kamers heeft, ingericht met vintage meubels en vlooienmarktvondsten. Breng vanaf hier een paar dagen door en surf op Playa Bikini, duik in La Barra's antiekwinkels, bekijk Manantiales' naburige designwinkels en dineer in relaxte restaurants, zoals het rustieke El Chancho y La Coneja.

Met tien minuten rijden naar het westen, kom je uit bij het blitse Punta del Este, waar de wolkenkrabbers je doen denken aan mini-Miami en de bars, clubs en stranden in december en januari transformeren in de speeltuin van rijke Argentijnen en Brazilianen.

Op slechts 30 minuten in oostelijke richting ligt kunstzinnig José Ignacio. Dit voormalige vissersdorp heeft uitgestrekte stranden bezaaid met luxe huizen en wordt overzien door een schilderachtige vuurtoren. In het hoogseizoen is het de plek bij uitstek om beroemdheden te spotten, dankzij de luxe boetieks, galerijen en tijdelijke restaurants van beroemde chefs. De rest van het jaar is het vooral een plek om te relaxen en te genieten van zeevruchten - probeer bijvoorbeeld eens Parador La Huella aan het strand.

José Ignacio | Foto: ElOjoTorpe/Getty Images

... and turf

Wanneer je vanuit Manantiales naar het noordoosten rijdt, kom je bij het rustige dorpje Garzón, dat omringd wordt door serene pampa's. Het is getransformeerd van een virtuele spookstad naar een foodie-hotspot door de legendarische Argentijnse chef-kok, vuurmeester Francis Mallmann, die zijn verlaten winkel ombouwde tot een sfeervol restaurant met kamers: Restaurante Garzón. Dankzij Mallmann's initiatieven komen er nu ook steeds meer moderne galerijen en creatieve ruimtes.

Na 30 minuten rijden van het dorp kom je bij een laaggelegen stenen gebouw: het ultramoderne wijnhuis Bodega Garzón. Volg een rondleiding en proeverij (vergeet niet een BOB mee te brengen), of eet in hun boer-tot-bord restaurant en geniet van het uitzicht over de glooiende wijngaarden vanaf het terras.

Montevideo | Foto: lucop/ iStock

De relaxte hoofdstad

Daarna is het weer Montevideowaarts. Een rit van twee en een half uur naar het westen, langs bijna lege wegen geflankeerd door velden en grazend vee totdat de hoofdstad aan de horizon verschijnt. Omringd door het kalme water van de Río de la Plata, werd deze kleine en gemakkelijk te verkennen stad in 1726 gesticht door de Spanjaarden en voelt het nog altijd zowel Europees als Latijns-Amerikaans aan.

In de Ciudad Vieja, vind je hedendaagse wolkenkrabbers met glazen wanden direct naast art deco-gevels en grote koloniale herenhuizen. Je kunt La Cumparsita vieren, 's werelds beroemdste tangolied, in het Museo del Tango. Het bruisende Mercado del Puerto dichtbij de haven is ideaal voor een uitgebreide lunch in een van de open restaurants, waar het in het weekend wemelt van zowel lokale bewoners als bezoekers.

Uruguay en Argentinië kunnen dan wel kibbelen over wie de tango heeft uitgevonden, maar de aanstekelijke ritmes van de Candombe-drummers zijn typisch Uruguayaans, en vinden zijn herkomst in het midden van de 18de eeuw en de komst van Afrikaanse slaven. Je kunt Candombe in de haven horen wanneer er een cruiseschip ligt aangemeerd, of in de wijk Palermo wanneer de Candombe-groepen, of comparsas, 's nachts de straat op gaan om te oefenen.

Colonia del Sacramento | Foto: Global_Pics/Getty Images

Het historische Colonia

Colonia del Sacramento, Uruguay's oudste stad, ligt 180 km naar het westen, over het brede bereik van de theekleurige Río de la Plata van Buenos Aires. De stad is in 1680 door Portugese kolonisten opgericht, en ging tientallen jaren over en weer van Portugese naar Spaanse handen. Maar vandaag de dag is het perfecte, door UNESCO beschermde Barrio Histórico gevuld met mooie schaduwrijke pleinen vol met cafés, en is er een promenade gelegen langs de rivier met vrij uitzicht op de prachtige zonsondergang.

Verken de ruïnes van het 17de-eeuwse Convento de San Francisco en beklim vervolgens de meer dan 100 treden van de negentiende-eeuwse vuurtoren voor een prachtig uitzicht. Vergeet niet door de Portón de Campo te wandelen, de gereconstrueerde 18de-eeuwse stadspoort met zijn houten ophaalbrug, en maak tijd vrij voor een wandeling door de autovrije geplaveide straten. Wanneer je trek begint te krijgen, kun je jezelf verwennen bij het aan de rivier gelegen Charco Bistró, of naar La Bodeguita gaan om een chivito (sandwich met Uruguayaans vlees) te proberen.

Openingsbeeld: Juan Pablo Malcon/EyeEm/Getty Images