Duurzame eilanden: Palau

Redactie Lonely Planet

Een decennium aan progressieve wetgeving, beschermende maatregelen en beloftes van bezoekers hebben van de perfecte archipel Palau een voorbeeld voor een duurzamer milieu gemaakt.

Uitgestrooid in de verste uithoek van de Grote Oceaan, honderden kilometers van hun meest nabije buurland, liggen de 576 wonderlijke eilandjes van de tropische archipel Palau. Ze liggen zo afgelegen dat je bijna zou denken dat de eilandnatie – geliefd onder diepzeeduikers en strandliefhebbers – een onaangetast paradijs is. Maar de zeespiegel stijgt, en de overgang van een bestaanseconomie naar een door toerisme gedreven economie heeft een ecologische impact gehad. Maar nu werkt het land aan een duurzamere toekomst.

De laatste tien jaar heeft Palau beschermende maatregelen getroffen die ervoor moeten zorgen dat de rijke biodiversiteit, endemische wilde dieren en unieke culturele erfgoed allemaal overleven voor toekomstige generaties. In 2009 creëerden ze ’s werelds eerste haaienreservaat, waarmee 80 procent van Palau’s zeegebied werd benoemd tot marinereservaat. Hier werd ook voor het eerst zonnebrand verboden die schadelijk is voor riffen.

De vulkanische pracht van Rock Islands Southern Lagoon, zo’n 445 beboste eilandjes en turquoise zeemeren, kregen in 2012 UNESCO Werelderfgoed-status. De fondsen die daarbij beschikbaar kwamen gebruikte Palau om zijn wildlife beter te kunnen beheren.

Toerisme beslaat ongeveer de helft van Palau’s inkomsten en de overleving van het eiland hangt er voor een belangrijk deel vanaf, maar het land hoopt dat kleinere aantallen toeristen die meer geld uitgeven de druk op de natuurlijke pracht van de archipel kunnen verlichten. Bij aankomst wordt elke reiziger gevraagd de Palau Pledge te tekenen – een sociaal contract waarin de reiziger verklaart zich op een ecologisch verantwoorde manier te zullen gedragen tijdens zijn of haar verblijf.

Eilandbewoners zien nu al positieve resultaten, maar het is de nadruk op educatie die van het grootste belang kan blijken. Beleidsmakers hebben klimaatverandering, milieustudies en duurzaam toerisme toegevoegd aan het schoolcurriculum, waarmee de volgende generaties de tools krijgt om Palau als een van ’s werelds onberispelijkste eilandnaties te behouden.

Openingsbeeld: howamo / Shutterstock