De gouden regels van treinreizen in India

Redactie Lonely Planet

Schrijfster Monisha Rajesh over hoe je het meeste haalt uit deze unieke reiservaring. Monisha Rajesh is de schrijfster van Around India in 80 Trains en Around the World in 80 Trains.

Gedurende vier maanden reisde ik over het hele netwerk van Indian Railways, 40.000 kilometer in 80 treinreizen. Ik reed in sneltreinen, stoomtreinen, de beruchte forenzentreinen van Mumbai, een ziekenhuis op wielen en zelfs zo nu en dan in luxetreinen, terwijl ik ontdekte waarom Indian Railways wordt gezien als de bloedsomloop die het hart van het land laat kloppen. Het bedrijf vervoert meer dan 20 miljoen passagiers per dag en kent zijn gelijke niet op aarde. Ik verliet India met heel wat kennis achter mijn kiezen en voelde de treinen nog lang doordenderen in mijn botten.

Bereid je voor: dit is niet The Darjeeling Limited

De mensenmassa’s en het lawaai in Indiase treinen kunnen overweldigend zijn, zelfs voor mensen die meestal lekker kunnen dutten op drukke plekken. Reken op luide telefoongesprekken pal naast je oor om 2.00 uur ’s nachts, non-stop films in het Hindi, en dikke aunties op je voeteneind terwijl je slaapt. Zorg ervoor dat je oordopjes, een oogmasker, een rol wc-papier en een klein flesje handzeep bij je hebt. Bedlinnen is meestal inbegrepen, maar pak een katoenen laken in voor warme nachten.

Wees slim met je zitplek

Reserveer voor reizen met overnachting slaapplek boven. Overdag zit iedereen naast elkaar op de lagere plekken, dus dan heb je pech als je na de lunch wilt dutten. Met een slaapplek boven kun je uitslapen, lezen of naar beneden klimmen voor wat contact – alles naar keuze. Passagiers volgen de officiële slaapregels en gaan om 22.00 uur naar bed, maar ze staan vaak vroeg op om weer beneden te gaan zitten, wat betekent dat je niet kunt uitslapen als je beneden slaapt.

Verwacht niet dat je zomaar een plek kunt boeken

De Indiase ticketbureaucratie loopt van ingewikkeld tot uiterst frustrerend. Tickets worden vanaf 120 dagen van tevoren verkocht: plan lange-afstandsreizen dus op tijd. Buitenlandse toeristen kunnen op de meeste grote stations tickets kopen door gebruik te maken van de quota voor buitenlandse toeristen (alleen beschikbaar voor bepaalde treinen). Boek online op Cleartrip.com en bekijk dienstregelingen en routes op IndRailInfo.com. Sjacheraars kunnen onervaren toeristen van mijlenver spotten; koop nooit tickets op een andere plek dan op een treinstation of via een officiële website, want alle tickets worden verkocht via één centraal computersysteem.

Begrijp het klassensysteem

Indian Railways is een microkosmos van de Indiase samenleving, dus zoek uit welk van de acht treinklassen bij jouw wensen en budget past. Je kunt je beperken tot het comfort en de airco van een eersteklas hut met bolsterkussens en ivoorporselein, maar zonder iemand om mee te praten, of zonder reservering een duik nemen in de algemene klasse, waar je terecht kunt komen op een houten bank met 18 mensen die samosa’s, plakkerig fruit en verhalen uitwisselen. Shatabdi, Rajdhani, Duronto, Mail, Express en Passenger bieden allemaal verschillende diensten en snelheden met verschillende prijzen en het allerbelangrijkst: sommige zijn nieuwer en veiliger dan andere.

Smul van fantastisch eten

Treineten is een van de beste redenen om te reizen met Indian Railways. Van de groentebroodjes en het vingerfriet van Deccan Queen tot de kiplolly’s, biryani en gefrituurde okra van Mandovi Express, je vindt overal verkopers die door het gangpad lopen met lekkere hapjes. Koop vers bereid eten dat aan boord wordt gemaakt of op het perron. Gefrituurde gerechten als hete samosa’s en kachori’s zijn meestal veilig. En neem altijd een fles water mee.

Openingsbeeld: Mark Read / Lonely Planet