De blik van een local op hoopvol San Juan

Redactie Lonely Planet

De laatste tijd heeft Puerto Rico het zwaar te verduren in de nasleep van de orkaan Maria. Lonely Planet-schrijver Melissa woont in de hoofdstad San Juan en schreef over haar ervaringen in haar getroffen thuis.

Iedereen die San Juan ooit heeft bezocht weet dat de stad een eeuwige magie kent - de klinkerstraten roepen de bijna 500-jarige geschiedenis op, de zeelucht vult iedere buurt met een fris, zilt aroma en de gastvrije inwoners bezielen de stad met hoop en blijdschap.

Deze eeuwigdurende magie trotseert elke tegenslag, hoe klein of groot deze ook mag zijn. Bezoekers zullen ook in 2018 deze energie voelen en begrijpen waarom San Juan een werkelijk unieke stad is.

San Juan is mijn thuis en de stad van mijn dromen. Sinds de orkaan Maria het eiland getroffen heeft, worstel ik met het hoe en waarom van de nasleep. Deze mate van verwoesting is ontmoedigend, maar in plaats van mijn ogen te sluiten in het donker besloot ik niet op te geven: wat als ik de handen uit de mouwen zou steken en water zou brengen naar families in nood, of gedoneerde kleren naar mensen die alles kwijt zijn? Als je volhardt ontstaat er hoop. Ik was een van de velen die hiermee aan de slag ging en daardoor sterkt San Juan langzaam aan.

De inwoners werken harder dan ooit voor heropbouw en voorspoed - de ondernemingszin die San Juan zo’n bijzondere bestemming maakt is intact gebleven. Nu extra kracht bijgezet door een flinke dosis onverschrokkenheid en een hoop liefde - die nu hard nodig is. Ondernemers en locals slaan de handen ineen en werken samen aan creatieve oplossingen; bezoekers zullen een stad vinden die de toekomst met open armen verwelkomt.

Leslie Cofresí bijvoorbeeld, eigenaar van de bekende bar La Factoria. Hij hield de geest van Viejo San Juan levend door kort na de orkaan zijn bar weer open te gooien (met al zijn voltallige personeel) om zijn beroemde cocktail te serveren. Het voelt goed om er binnen te wandelen, de uitmuntende “Lavander Mule” te bestellen en alles eventjes te vergeten. Andere populaire plekken in de stad - La Coctelera, Sabrina, La Placita, St. Germain Bistro - volgen zijn voorbeeld.

Veel bezienswaardigheden in de stad staan intussen ook weer klaar om reizigers te ontvangen. Viejo San Juan, het oude centrum, is nog altijd even betoverend. Dwalen door El Castillo San Felipe, de historische avenues bewandelen, tussen de souvenirs snuffelen en van een piña colada nippen - het hoort allemaal bij de ervaring van de stad. Aan de Calle Loiza serveren ze nog altijd dezelfde decadente diners en drankjes die de straat beroemd hebben gemaakt. De stranden van Condado zijn gewoon geopend en touroperators zoals Flavors of San Juan zijn weer in bedrijf.

De plaatselijke bevolking zijn meesters in geweldige dingen doen met beperkte middelen, een eigenschap die er bijvoorbeeld voor gezorgd heeft dat Calle Loize op de culinaire kaart is gezet. En dat zal nu niet anders zijn. De daadkracht is er altijd geweest en zal ook nu de schoonheid en sfeer van San Juan extra openbaren. Zware tijden dwingen mensen om nieuwe dingen te proberen, risico’s te nemen en het onmogelijke mogelijk te maken - volgend jaar zal San Juan een nog groter creatief centrum zijn.

En terwijl bedrijven weer open gaan ontstaat er nieuwe binding tussen de inwoners van San Juan - en heel Puerto Rico. Buren die elkaar nooit spraken gaan samen barbecueën. Velen delen hun generatoren om eten vers te houden en anderen slaan in grote getalen belangrijke benodigdheden in om aan anderen uit te delen. De ervaring van een verwoestende orkaan heeft het volk bij elkaar gebracht en versterkt de gemeenschap: de bescheiden, zorgzame en levendige geest van de Boricua was zelden zo zichtbaar. Dát is het echte Puerto Rico, het ware kloppende hart van dit eiland. Bezoekers zullen een verenigd volk ontdekken, een verhaal van veerkracht en gemeenschapszin.

Mijn paradijs is getransformeerd; de zichtbare en onzichtbare littekens die de krachtige wind en het overvloedige water achtergelaten hebben zullen nooit helemaal verdwijnen. Maar nu is er een nieuwe stemming voelbaar in de stad. Een vernieuwd San Juan rijst op, de rauwe en kwetsbare schoonheid zichtbaar voor de hele wereld. Als ik hier over straat loop voel ik een immense waardering voor de kans om te herademen, te herbouwen en te herenigen.

Tekst en openingsbeeld: Melissa in San Juan - Schrijver voor Lonely Planet