Ervaar de rust en ruimte van de Grand Canyon

Redactie Lonely Planet
Ervaar de rust en ruimte van de Grand Canyon

Iedereen kent het wel van de plaatjes, maar de Grand Canyon in levende lijve aanschouwen is werkelijk onvergetelijk. Reis af naar het indrukwekkendste landschap van de VS.

De Grand Canyon geeft je geen waarschuwing. Als je vanuit het zuiden nadert door de dikke bossen ponderosadennen van het Kaibab National Forest, duidt er niets op het spektakel dat je te wachten staat. Herten dartelen tussen de bomen door, zich schijnbaar onbewust dat ze zich aan de rand van de afgrond bevinden. Pas op het laatste moment openbaart de canyon zich: de aarde verdwijnt en onthult een van de indrukwekkendste wonderen der natuur.

De canyon is ruim een kilometer diep en op het wijdste punt bijna 30 kilometer breed. Eén blik op de gigantische kloof van rode rots en je voelt je onmetelijk klein. De enorme schaal zet de grootste bouwwerken van de mens in zijn schaduw: als je vanaf de bodem drie keer het Empire State Building opstapelt, kom je nog niet tot de rand. Een van de uitkijkpunten heeft dan ook de toepasselijke naam 'The Abyss'.

Muildierherten lopen en grazen op een paar meter afstand van de rand van de canyon | Foto: Matt Munro / iStock

Niet alleen de grootte van de canyon maakt indruk, maar ook de onvoorstelbaar lange geschiedenis die eraan voorafgaat. Zes miljoen jaar geleden vond de rivier de Colorado deze route naar de Golf van Californië en begon hij door de zachte bovenlagen van modder en steen te snijden. Daarna waren zandsteen en kalksteen aan de beurt, totdat de rivier zijn huidige bedding vond, meer dan 1.500 meter beneden de rand. De canyon wordt nog altijd dieper, maar wel langzamer nu het water de hardere rotsen heeft bereikt. De rivier bevindt zich op dit moment op 730 meter boven zeeniveau en wetenschappers denken dat hij steeds verder zal zakken, millimeter na millimeter, jaar na jaar, tot hij op zeeniveau uitkomt, het punt waar alle rivieren stoppen.

Om de canyon beter te begrijpen, moet je je comfortabele uitkijkpunt op de rand verlaten en erin afdalen. Wandelaars Katie en Nic Hawbaker, uit het nabije Flagstaff, hebben dat al meerdere keren gedaan. Vandaag lopen ze de Bright Angel Trail, het populairste pad van de Grand Canyon, dat 1.370 meter afdaalt naar de Colorado. Daar voegt het pad zich bij de River Trail richting Phantom Ranch op de bodem van de canyon, waar ze de afgelopen nacht hebben doorgebracht.

'Het is totaal anders op de bodem,' zegt Katie. 'Het is magisch. We kunnen ons niet voorstellen hoe lang het heeft geduurd om de canyon uit te snijden of waar de rivier oorspronkelijk stroomde. Het is zo diep.'

De rivier de Colorado is ruim 2300 kilometer lang en loopt van Colorado tot Mexico | Foto: franckreporter / iStock

Een andere manier om de enorme schaal van deze plek een beetje proberen te bevatten, is van bovenaf. Vanuit een helikopter van Maverick Helicopters kun je de Painted Desert zien en de Colorado volgen tot de Dragon Corridor, het breedste en diepste deel van de canyon. Maar het indrukwekkendst is het moment waarop je aan het begin van de vlucht gemoedelijk 15 meter boven de ponderosadennen aan de rand van de canyon vliegt en dan plotseling de rivier 1.500 meter onder je ziet razen.

Aan het begin van de 20ste eeuw al realiseerde de toenmalige president Theodore Roosevelt zich dat dit een landschap als geen ander was. Waar menigeen het destijds nog had over het delven van mineralen in de canyon, was Roosevelt zich er terdege van bewust dat dit een landschap was dat beschermd moest worden. Hij maakte het in 1908 een nationaal monument met de woorden: 'Laat dit grote wonder der natuur blijven zoals het nu is. Doe niets dat de grandeur, verhevenheid en schoonheid zou bederven. Je kunt hier niks aan verbeteren. Je kunt het echter wel behouden voor je kinderen, je kleinkinderen en iedereen die na jou komt, als het grootse schouwspel dat iedere Amerikaan eens zou moeten zien.'

Arizona is perfect voor roadtrips. Lees onze tips.

Openingsbeeld: Meinzahn / iStock


Volg Lonely Planet op Instagram