Een familieportret vanuit South Luangwa in Zambia

Redactie Lonely Planet

South Luangwa is het op een na grootste nationale park in Zambia. Er zijn geen hekken; de dieren kunnen komen en gaan wanneer ze willen. Het park heeft de hoogste luipaard-dichtheid van heel Afrika.

Ik heb er drie maanden doorgebracht om een luipaardfamilie te volgen. De moeder, Alice, is 12 jaar oud. Aangezien de meeste luipaarden niet ouder dan 14 worden was ze waarschijnlijk haar laatste nestje jongen aan het grootbrengen. Alice is een lokale beroemdheid. De meeste luipaarden zijn alleen ís nachts actief en erg schuchter, maar Alice komt uit een familie die bekend staat om hun meer extraverte karakter. Ik heb haar bijvoorbeeld een keer zien weigeren weg te gaan toen een enorme vrachtwagen voorbij denderde op 20 meter afstand van waar ze net een prooi te pakken had gekregen. Haar twee welpjes waren vaak meer geneigd zich te verstoppen, meestal in bomen. Luipaardjongen lopen het gevaar om opgegeten te worden door allerlei roofdieren, ook door andere luipaarden. In de tijd die ik met de welpjes doorbracht zijn ze enorm gegroeid en vooral het mannetje werd een stuk moediger. Tegen de normale luipaardgewoontes in liet Alice haar drie jaar oude zoon spelen met haar welpjes en mee-eten van de prooien die ze voor hen ving.

Foto: Luke Massey

Ik nam deze foto heel vroeg in de ochtend. Alice kwam net terug naar haar jongen na een nacht jagen. Haar zoontje kwam naar buiten om haar te begroeten en ze sprong over een stroompje naar hem toe. Ze was aan het “proesten”, dat is het allerzachtste geluid dat grote katachtigen kunnen maken. Een soort gesnuif door de neus bedoeld om haar jongen gerust te stellen. Je ziet dat haar buik vrij vol zit. Alice probeerde om in ieder geval elke drie dagen een prooi te vangen. Een volwassen luipaard weegt ongeveer 45 kilo en een volwassen mannelijke impala ongeveer 60 kilo, genoeg om een luipaardfamilie te voeden.

Foto: Luke Massey

Ik fotografeerde zo veel mogelijk met zonsopgang of zonsondergang. Dan was het licht het mooiste en waren de dieren het meest actief. Hier zie je een grote olifantenkudde die met zonsondergang de Luangwarivier aan de grens van het park overstak. Op de achtergrond nemen neushoorns een bad.

Foto: Luke Massey

Overdag sliepen de welpjes meestal, maar soms hadden ze ineens een uitbarsting van energie. Dan klommen ze de bomen in en uit, en vielen ze van laaghangende takken naar beneden. Met het spelen bouwen ze de spieren op die ze later nodig zullen hebben in hun volwassen leven. Het park bestaat vooral uit bos en struikgewas en er zijn bijna geen open vlaktes; een perfecte woonplaats voor roofdieren zoals de luipaard dus, die hun prooien in een hinderlaag vangen.

Foto: Luke Massey

De zoon van Alice, in het licht van een auto. Hij is groot, maar nog niet uitgegroeid. Ik zou graag nog eens terugkomen om te kijken hoe het met hem gaat.

Make it happen

Het droge seizoen van april tot en met oktober is de beste tijd van het jaar om South Luangwa National Park te bezoeken. Dan zijn de dieren gemakkelijker te spotten. Je vliegt eerst naar de hoofdstad van Zambia, Lusaka, en dan verder naar Mfuwe met Proflight Zambia (internationale vlucht vanaf €700; ethiopianairlines.com, nationale vlucht vanaf €200; proflight-zambia.com). Je kunt ervoor kiezen in een kamp of een hut te verblijven. Er zijn een aantal comfortabele verblijven bij de ingang van het park, waar je ook de meeste dieren tegenkomt. De meest memorabele dierenontmoetingen beleef je echter op een wandelsafari, waarbij je van kamp naar kamp loopt en zo het park ontdekt (achtdaagse wandelsafari vanaf €4.000 excl. vluchten; robinpopesafaris.net).

Luke Massey is een 26-jarige wildlife-fotograaf, cameraman en gids (lmasseyimages.com).

Op de Galapagos-eilanden vind je ook fantastisch wildlife voor de mooiste foto's