Welkom in Sint-Petersburg


De keizerlijke hoofdstad van Rusland was ooit een verlaten moeras, maar vandaag de dag een duizelingwekkende metropool met een grootsheid die je keer op keer versteld doet staan.

Stad van tsaren

Sint-Petersburg, een stad die uit het niets werd opgebouwd door de westers georiënteerde Peter de Grote, was vanaf het moment van oprichting bedoeld om de groeiende status van keizerlijk Rusland te benadrukken. Peters opvolgers zetten de puntjes op de i. Zij huurden een scala aan Europese architecten in om de prachtigste paleizen en kathedralen te bouwen. Zo groeide Sint-Petersburg uit tot “voorbeeld-hoofdstad” van de Romanovs en tevens de eerste grote, moderne stad in Rusland. Deze status heeft de stad altijd weten te behouden, ook al werd Moskou na de revolutie weer de hoofdstad. Ondanks een heftige geschiedenis voelt Sint-Petersburg, een stad waarvan in grote delen de tijd stil lijkt te hebben gestaan, nog altijd als de keizerlijke hoofdstad.

Artistieke grootmacht

Sint-Petersburg is een vrijwel ongeëvenaarde schat aan kunst en cultuur. Je kunt hele dagen doorbrengen in de Hermitage en alles van Egyptische mummies tot Picasso’s zien, terwijl het Russische Museum, dat verspreid is over vier weelderige paleizen, misschien wel de beste collectie van Russische kunst ter wereld heeft. Voeg hier ballet van wereldklasse, opera in het Mariinsky Theater, klassieke concerten in het Shostakovich Philharmonie en een reeks bekende muziek festivals in de zomermaanden aan toe; het wordt duidelijk dat hier zeker geen gebrek is aan cultuur. Voor wie gek is op hedendaagse kunst is er ook het fantastische Erarta Museum, met een tentoonstelling van de beste moderne Russische kunst en een kleine maar interessante kunstgalerie.

Het Venetië van het noorden

Of je nu over de elegante kanalen cruiset, over een van de 342 bruggen in de stad wandelt, of gewoon toekijkt hoe ze ’s nachts over de rivier de Neva worden opgehaald om schepen doorgang te verlenen: in Sint-Petersburg is water nooit ver weg. Het mag dan ook geen verassing zijn dat de stad hierdoor veel overeenkomsten met Venetië heeft. Maar ook buiten het water zijn er gelijkenissen: een wandeling door het historische centrum onthult kanalen met daaraan Italiaanse herenhuizen en die af en toe worden onderbroken door opvallende pleinen gedecoreerd met barokke en neoclassicistische paleizen.

Witte nachten

De witte nachten van de stad zijn legendarisch: lange zomeravonden wanneer de zon nauwelijks onder de horizon daalt. Deze feestvreugde begint in mei, als de lente eindelijk de stad bereikt en de bomen van de stad in bloei staan, en piekt midden juni: de hemel wordt niet meer zwart, alle concerthallen zijn gevuld met festivals en het lijkt alsof de hele stad de korte, maar schitterende zomer viert. Maar maak je geen zorgen: zelfs wanneer de luchten grauw zijn en de grond bedekt is met een laag sneeuw, zal de rijke cultuur van Sint-Petersburg indruk op je maken en je betoveren. 

Openingsbeeld: romanevgenev / iStock