Ontdek de avant-garde architectuur van Le Havre

Redactie Lonely Planet

De Normandische haven Le Havre, waar de Seine uitmondt in het Engels Kanaal, was ooit de stad van brede promenades en statige kathedralen. Veel van deze originele architectuur werd helaas verwoest tijdens WO II. De stad werd hierna langzaam heropgebouwd in een modernistische stijl.

Eenmaal voltooid, kreeg de avant-garde architectuur van de havenstad gemixte reviews van de critici. Anders dan een Franse Bordeaux, had Le Havre enkele jaren tijd nodig op tot rijping te komen. UNESCO, die in 2005 Le Havre toevoegde aan de Werelderfgoedlijst, hielp om het pad te effenen. Sindsdien heeft de stad zijn plekje veroverd. Hoewel je in Le Havre niet de middeleeuwse sfeer terugvindt van zoveel andere Normandische plaatsen, is het op architectonisch gebied nu een van de meest uitzonderlijke steden van Frankrijk. Hier vind je onze suggesties voor een eerste bezoek aan de stad die in 2017 haar 500-jarige bestaan viert.

Le Havre by night | Foto: benkrut / iStock

Kuier langs de parels van Le Havre

Een van de beste manieren om de architectuur op te snuiven, is een wandeling door het centrum van de stad. Het licht is het beste vroeg in de ochtend of in de avondschemering, wanneer de gebouwen een roosachtige gloed krijgen. Locals gebruikten de verpulverde rode stenen van de vernietigde gebouwen in de nieuwe constructies, wat de link met het verleden versterkt. Op één dag tijd kan je de grote pleinen bewonderen, blokken met kunstige symmetrie en geraffineerd design die meer zijn dan enkel stenen en beton. Het afgedankte fort op de heuvels, 1 kilometer van het stadscentrum, werd omgevormd tot Jardins Suspendus, een rustige oase vol bloemen en groen.

Het plein bij het Hôtel de Ville is het epicentrum van Le Havre | Foto: LuisPortugal / iStock

Ontdek het hart van de stad

Het stadhuisplein (Place de l’Hotel de Ville) is het epicentrum van Le Havre, dat zich uitstrekt over vijf hectare en daarmee één van de grootste van Europa is. Dit plein is het geschikte vertrekpunt om Le Havre te ontdekken. Het werd ontworpen door Auguste Perret, het meesterbrein achter nog meer na-oorlogs design in de stad. In het midden van het plein liggen tuinen, fonteinen en beeldhouwwerken met rondom moderne bouwwerken die ondanks hun bijzondere vormen voor harmonie zorgen. La pièce de résistance is het stadhuis, met een toren van 72 meter hoog. Zichtbaar voor de vissers ver op zee en hét herkenningspunt van Le Havre. 

Culturele uitbarsting bij “Le Volcan”

Vroeger stond dit gebouw bekend als het Niemeyer Cultural Center en het was een van de meest verrassende zichten in de stad toen het in 1982 werd onthuld.  Door het opmerkelijke design – breed aan de onderkant en smal bovenaan – kreeg het de toepasselijke bijnaam “Le Volcan” (de vulkaan).

Oscar Niemeyer, de visionaire architect achter de stad Brasília en een van de grootvaders van het modernisme, ontwierp dit ongewone bouwwerk. Het is één van zijn weinige werken buiten Brazilië. Aan de ene kant van het gebouw komt een reuzenhand tevoorschijn, met daaronder fonteinen. Het is een afgietsel van de hand van Oscar Niemeyer zelf, een opvallend stuk dat de betrokkenheid van de architect toont.

Vandaag kan je in “Le Volcan” (de naam werd in 1990 officieel gewijzigd) terecht voor theater en is er een publieke bibliotheek gevestigd. De lichtgevende witte voorgevel, met fascinerende lijnen, ziet er beter uit dan ooit na een uitvoerige renovatie die in 2015 werd voltooid.

Terug naar de jaren 50

Ga terug in de tijd en bezoek het appartement Témoin Perret. Dit volledig ingerichtte appartement laat je kennismaken met het familieleven na de oorlog, toen alles opnieuw opleefde. Alles wat je ziet, komt uit de jaren 50: van het gasvuur in de keuken tot de platenspeler in de woonkamer. Er liggen kleren in de kledingkast en de tafel staat gedekt, het enige wat ontbreekt is de familie. Maar de gidsen doen hun best om de afwezige karakters tot leven te wekken. Het is een intiem portret van Le Havre en een fijn tegengewicht voor de meer abstracte architectuur die je buiten vindt.

De Église Saint-Joseph is zichtbaar vanuit de hele stad | Foto: benkrut / iStock

Het spirituele baken van Le Havre

Als er een gebouw is dat je niet mag missen in Le Havre, is het de Église Saint-Joseph. De monumentale voorgevel (met een toren van 107 meter hoog) is zichtbaar vanuit de hele stad en geeft licht in de donkere nacht. Het interieur breekt met de vaste waarden, met erg weinig heiligenbeelden of andere christelijke iconografie, en een altaar dat zich in het midden van het gebouw bevindt. Het interieur zou flets gevonden kunnen worden, ware het niet dat de prachtige gekleurde ramen voor spektakel zorgen. Het is het werk van Marguerité Huré, die zo’n 13.000 stukken glas-in-lood gebruikte, alle mondgeblazen volgens Middeleeuws ambacht. Het schitterende kleurengebruik schept verschillende sferen, afhankelijk van het moment van de dag en de veranderende positie van de zon. Het is echt de moeite waard hier even rond te blijven hangen; de speling van rode, gouden en lila tinten op de kale muren heeft een meditatieve werking. St-Joseph was het “magnus opus” van architect Auguste Perret, en werd gebouwd als een gedenkmonument aan de duizenden burgers die sneuvelden tijdens de bombardementen op Le Havre.

Le Havre staat op nummer 10 van de Best in Europe lijst. 

Openingsbeeld: jcarillet / iStock