Een warm welkom in het Japanse Hokkaido

Redactie Lonely Planet
Een warm welkom in het Japanse Hokkaido

Hokkaido, bedekt met sneeuw en ver van het Japanse vasteland, kent fascinerende landschappen en tradities die nu pas worden ontdekt door bezoekers.

Het winterse achterland van het eiland Hokkaido wordt doorsneden door een enkele snelweg die richting Daisetsuzan slingert, Japan’s grootste en spectaculairste nationale park. Besneeuwde akkers strekken zich kilometers ver uit naar de bergachtige horizon, bespikkeld met schuren en stallen, onderbroken door toegangswegen en irrigatiekanalen. Als je naar het noorden reist, neemt het aantal auto’s op de weg af en worden de sneeuwbanken in de bermen hoger.Het is hier zowel onherbergzaam als intens mooi, de perfecte plek om naar te ontsnappen... en verborgen te blijven. De naam van het eiland betekent letterlijk “de noordelijke zeeroute”.

Een oudste draagt traditionele gewaden in het Poroto Kotan-centrum, dat is gebouwd om de Ainu-cultuur te vieren | Foto: Philip Lee Harvey / Lonely Planet

Het gebied ligt noordelijker en is dunner bevolkt dan ieder ander in Japan. Alleen in augustus wordt het hier zomers warm, en tijdens de lange wintervorst is het regelmatig -20 °C. De bevroren omgeving die er zo lang voor heeft gezorgd dat Hokkaido afgezonderd bleef, is nu een van de voornaamste redenen dat de regio steeds meer bezocht wordt. Skigebieden verwelkomen steeds meer mensen die zichzelf wensen te verliezen in dit bevroren landschap. Niseko, een gebied in het westen, biedt een dik pak verse poedersneeuw op een landschap dat is ontstaan door vulkanische activiteit. Niet ver weg doemt Mount Yotei, een niet-helemaal-slapende vulkaan, op.

Het is slechts 90 minuten vliegen van Tokyo’s luchthaven Haneda naar de grote stad Sapporo in Hokkaido. Dit maakt het gebied tot een aantrekkelijke bestemming voor veel Japanse snowboarders en skiërs. Ook Europeanen – eerder honderden dan duizenden op dit moment – beginnen dit fantastische alternatief voor Canada, Colorado of de Alpen langzaamaan te ontdekken. Bezoekers die echter alleen de resorts bezoeken, lopen het risico dat ze een aantal intrigerende geologische en culturele aspecten van het traditionele en moderne Japan mislopen.

Bijna bevroren wateren in Nationaal Park Daisetsuzan | Foto: Philip Lee Harvey / Lonely Planet

In de dagen voor de grote commerciële scheepvaart was Hokkaido een belangrijke tussenstop op de handelsroute tussen Rusland, China en het Westen. Tot 1869 beperkte de invloed van het Japanse rijk op het eiland zich tot slechts een paar nederzettingen en handelsposten aan de kust, maar in dat jaar greep de Meiji-regering de volledige macht door het verzet van plaatselijke stammen de kop in te drukken. De mensen die ze versloegen waren de Ainu, een beschaving die vermoedelijk duizenden jaren eerder was aangekomen. Ze werden al snel geclassificeerd als een groep die moest assimileren, dus het land van de Ainu werd geconfisqueerd, en hun oude religie en taal werden verboden.

Meer lezen? Ontdek hier de mooiste plaatsen in Azië

Openingsbeeld: Philip Lee Harvey / Lonely Planet


Volg Lonely Planet op Instagram