Beweeg mee met sensationeel Santo Domingo

Redactie Lonely Planet

Ontdek de favoriete hobby’s van de Dominicanen – honkbal, domino en merengue – in de koloniale straten van de historische hoofdstad.

Het is vroeg in de ochtend. Santo Domingo slaapt nog, maar bij het Estadio Olímpico Félix Sánchez is de ochtendtraining al in volle gang. Op het met zon overgoten veld staat een groep jongeren in verbleekte korte broeken te dringen voor de volgende worp. Vanaf de zijlijn klinkt ‘Rápido, rápido, rápido!’

Coach Fausto Sosa (midden) en twee van zijn pupillen in het Estadio Olímpico Félix Sanchez | Foto: Matt Munro / Lonely Planet 

‘Ik werk al 20 jaar zeven dagen per week op dit veld,’ vertelt Fausto Sosa, nadat hij instructies aan de spelers heeft gegeven. Hij draagt een trainingspak uit de jaren 70 en afgetrapte gympen. Om zijn nek hangt een oude stopwatch. Fausto dreunt een lijst op van Major League-legendes die hij door de jaren heen getraind heeft, waaronder Jorge Sosa, voormalig pitcher van de New York Mets. Als hij zijn aandacht weer op het spel richt, wijst hij met een vinger naar de volgende slagman. Hij geeft hem een trotse klap op de schouder. ‘Deze kleine speler is nog maar 15,’ zegt hij. ‘Maar ik zweer je dat hij de mano de dios heeft: de hand van God.

Nergens in het Caribisch gebied wordt honkbal zo serieus genomen als in de Dominicaanse Republiek. De sport werd er in de jaren 1870 geïntroduceerd door Cubaanse immigranten en tegenwoordig is honkbal alom aanwezig in hoofdstad Santo Domingo. Jongeren spelen met geïmproviseerde knuppels op stoffige parkeerplaatsen; ouderen verzamelen zich rond knetterende televisies en radio’s in naar tabak geurende bars. Bij elke homerun wordt er geproost.

Schoenpoetsen in het centrum van Santo Domingo | Foto: Matt Munro / Lonely Planet

Santo Domingo is een boeiende stad om te ontdekken. In de Zona Colonial, een historische wijk vol steegjes, poorten en kathedralen, kun je uren rondkijken. Zongebruinde taxichauffeurs roken dikke sigaren en spelen potjes domino in het schaduwrijke Parque Colón. Ze zitten onder een bronzen beeld van Christoffel Columbus, naar wie het plein eind 19de eeuw vernoemd werd. Om de hoek, voorbij de ruïnes van het San Francisco-klooster aan Plaza de España, brengt een skiffleband een serenade aan het publiek met een accordeon, een dubbele tamboradrum en een wasbord. Als ze genoeg pesos verdiend hebben voor een paar verfrissende drankjes, trekken ze zich terug in de schaduw.

Verderop in de straat zit het ritme er goed in bij El Conuco, een dance hall-restaurant in de sfeer van een oude Caribische rumbar. Het is tijd voor een energieke avond merengue, een snelle volksdans. Naar verluidt is de dans voortgekomen uit het slepen met de voeten van geketende Afrikaanse slaven op de plantages, maar nu is het een symbool geworden van de Dominicaanse cultuur en plezier.

Illuminada Corniel en haar partner Juan Basque op de veranda van El Conuco | Foto: Matt Munro / Lonely Planet

Danseres Illuminada Corniel staat op de dansvloer te wiegen met haar heupen. Ze draagt een felrode rok en haar zwarte haar is naar achteren gevlochten. ‘Een-twee, een-twee,’ fluistert ze in haar partners oor terwijl ze op hoog tempo ronddraaien. Om hen heen dansen koppels met verhitte gezichten alsof hun leven ervan afhangt, maar Iluminada en haar danspartner laten zich meevoeren door het ritme alsof ze de enigen op de vloer zijn. Het is een prachtig spektakel, maar er moet wel bijna een 18+ waarschuwing bij. Zoals ze in de Dominicaanse Republiek zeggen: ‘Merengue is het dichtst bij seks dat je kunt komen met je kleren aan.’ Vanavond lijkt Santo Domingo vastbesloten dat te bewijzen.

Openingsbeeld: Matt Munro / Lonely Planet