Titel


In Chiang Mai, hoofdstad van de gelijknamige provincie in noordelijk Thailand, kun je even ontsnappen aan de hectiek van zijn ongetemde rivaal in het zuiden. Ondanks de continue toestroom van vliegtuigen en treinen vol vakantiegangers, heerst er in de voormalige zetel van het koninkrijk Lanna nog altijd zalige rust en ontspanning. Na de enerverende chaos van Bangkok is dit de uitgelezen plaats om te relaxen en weer op te laden met verrukkelijk eten en serene tochten door de stad. Als je niet wilt deelnemen aan de grote hoeveelheid beschikbare activiteiten, kun je rustig door de zijstraatjes kuieren en de sfeer en attitude van deze typisch Thaise plaats proeven.

Chiang Mai ligt fraai genesteld tussen rijkelijk beboste uitlopers van het omliggende gebergte. De stad is veel ouder dan je in eerste opzicht zou vermoeden: in de middeleeuwse hoogtijdagen van de stad werd bijna alles gemaakt van teakhout dat door olifanten uit het omliggende regenwoud naar het centrum werd gezeuld. Uitzondering hierop zijn de torenhoge wát (boeddhistische tempels). Deze kloosters staan vandaag de dag nog fier overeind, geconcentreerd rond oude, bakstenen chedi (stupa’s) met een bijzondere variatie in vormen en stijlen. In de ruimtes hiertussen staan tegenwoordig moderne Thaise huizen en backpackerhotels. Desondanks voelt het historische stadscentrum van Chiang Mai vooral als woongebied – meer een slaperig, landelijk stadje dan een bedrijvige metropool.

Rondom het historische Chiang Mai is een moderne stad uitgespreid, doorvlochten met een web van supersnelwegen. Maar als je in een rechte lijn ergens heen rijdt, kom je al gauw in het weelderige, groene platteland van Thailand terecht. Een kort ritje op de motor of met een gehuurde rót daang (“rode truck”) brengen je naar de ongerepte regenwouden, kolkende watervallen, serene bostempels, zwoele warmwaterbronnen en rustieke dorpjes van ruraal Thailand – maar natuurlijk ook tussen de vele adventure camps, olifantenopvangcentra en souvenirwinkeltjes.

Openingsbeeld: devilkae / iStock