Welkom in Astana


In sneltreinvaart is de nieuwe hoofdstad uit de noordelijke steppe gestampt en het is nu al een waar pronkstuk voor het Kazachstan van de 21ste eeuw. De planning is om nog meer te groeien en uit te breiden tot een miljoenenstad in 2030. De skyline wordt met elk jaar groter en indrukwekkender; er schieten gebouwen uit de grond in een mix van futuristische Aziatische, Westerse en Russische stijlen, veelal ontworpen door toonaangevende internationale architecten. Sommige van deze spectaculaire bouwwerken zijn vrij toegankelijk voor bezoekers en het wordt nog lastig om niet onder de indruk te zijn van het hele concept van deze stad.

Astana was een doorsnee provinciaals stadje, vooral bekend om zijn ijskoude winters, toen President Nazarbaev het in 1994 plotsklaps benoemde tot de toekomstige hoofdstad van Kazachstan. De stad nam in 1997 het stokje officieel over van Almaty. De oude binnenstad ten noorden van de rivier de Isjim, bekend als de pravy bereg, rechteroever, leeft voort als het commerciële centrum. Ten zuiden van de rivier (de levy bereg, linkeroever), verrijzen de zakelijke en overheidsgebouwen. Ook vind je hier culturele, sport-, ontspannings- en winkelcentra, hotels, een universiteit en opvallende woonhuizen. Sommigen noemen Astana zelfs “het Dubai van de steppe”.

De stad is ontstaan in 1830 als een Russisch fort, met de naam Akmola (Kazachs voor “wit graf”). In 1950 werd Akmola het hoofdkwartier van de maagdelijke-grondencampagne, waarmee Chroesjtsjov de landbouw beoogde landbouwhervormingen door te voeren om zo voedseltekorten tegen te gaan; in 1961 werd de naam veranderd in Tselinograd (Stad van de Maagdelijke Gronden). Na het instorten van de USSR kreeg Akmola zijn oude naam terug.

In 1998 veranderde haar naam opnieuw, naar Astana – Kazachs voor “hoofdstad”. De redenen die Nazarbeav noemt voor de verandering is dat Astana centraler gelegen is, minder gevoelig voor aardbevingen dan Almaty en betere transportroutes heeft van en naar Rusland. Het zou ook kunnen dat hij met deze zet einde wilde maken aan het separatistische sentiment dat heerst onder de vele Russen die in het noorden van Kazachstan wonen.

Sommigen vinden Astana een onpersoonlijke stad, maar de gedrevenheid en talenten van het land komen hier steeds meer tot uitdrukking. Het is makkelijk om je vraagtekens te zetten bij de miljoenen die worden uitgegeven aan de bouw, maar veel bewoners zijn wel duidelijk trots op hun nieuwe hoofdstad.

Openingsbeeld: Nutthavood / iStock