Thailand’s Mae Hong Son Loop op de motorfiets

Redactie Lonely Planet

Verstopt in de noordwestelijke hoek van Thailand ligt de provincie Mae Hong Son, een van de laatste plekken in het land waar je nog buiten de platgereden paden op ontdekkingstocht kunt. De beste manier om dit bergachtige gebied vol mistige passen en vochtige jungles te verkennen? Rijd met een scooter of motor langs de 600 kilometer lange Mae Hong Son Loop.

Begin de reis in Chiang Mai, een toeristenstad in het noorden van Thailand. Vanuit hier kunnen motorfietsers de Mae Hong Son Loop met de klok mee rijden door vanuit Chiang Mai in zuidelijke richting te vertrekken langs route 108, richting Hot (de beste keuze als je nog aan het rijden moet wennen). Je kunt de route ook tegen de klok in afleggen – dan neem je de meer uitdagende route 107 naar het noorden richting Chiang Dao. Je zult hoe dan ook niets missen. De hele route kan in een minimum van vier dagen worden gereden, maar hoe meer tijd je hebt hoe beter. Dit is onze samenvatting van de beste stops die je onderweg tegenkomt. 

Route door Chian Mai | Foto: urf / iStock

Chiang Mai – Chiang Dao – Pai (205 km)

Deze schitterende route ten noorden van Mae Rim zet meteen de toon voor de hele reis. Veel reizigers die de noordelijke route nemen rijden direct naar Pai, maar de omweg langs Chiang Dao (80 km), een slaperig stadje omringd door enorme leistenen kliffen, is de moeite meer dan waard. De weg kronkelt langs grote open weilanden en stoffige dorpjes richting hoge bergpassen en met klimop begroeide rotsen. Het asfalt op dit stuk verkeert in goede staat- prettig, als je nog moet wennen aan het rijden op een motorfiets. 

Een van de hoogtepunten in Chiang Dao, dat bekendstaat als “Stad van de Sterren”, is het ontzagwekkende grottencomplex vijf kilometer buiten de stad. Je kunt daar meer dan 12 kilometer aan tunnels vol druipstenen verkennen. Sommige mag je alleen in, voor andere moet je een gids en een lantaarn meenemen (100 baht p.p., zo’n €2,75). Het dorp zelf voelt vergeten en er komen weinig toeristen, maar er zijn wel aardige cafés en gasthuizen in de buurt.

Bij de afslag naar Pai en route 1095 begint het echte motorparadijs. De weg kronkelt langs steile bergpaden, heuvels en riviervalleien en er zitten maar liefst 762 bochten in. Deze zijn scherp en vaak glibberig of bezaaid met grint, dus doe rustig aan. De daling richting Pai zelf loopt door rijstvelden die zo groen zijn dat ze bijna licht lijken te geven – een schitterende omgeving. Er zijn overal plekken om eten, drinken en slapen – Sabai Garden Bungalows (8 Th Wiang Tai) is een goede optie. Als je een of twee dagen over hebt is het niet moeilijk je tijd te verdrijven bij Edible Jazz; een kom Tom Yum-soep in de ene hand en een stevige cocktail in de andere.

Soppong River | Foto: urf / iStock

Pai – Soppong – Mae Aw / Ban Rak Thai (125 km)

Het meest idyllische stuk van de route ligt net voorbij Pai. Dit landschap, vol haarspeldbochten en epische panoramas, had zo een set in Jurassic Park kunnen zijn. Het charmante Soppong is zeker een stop waard, al is het alleen maar voor een kop koffie. Dwars door het laaggelegen gedeelte van het dorp loopt een modderige rivier die je prachtig kunt bekijken vanaf het precair zwevende terras bij de Soppong River Inn. De jaren 20-soundtrack komt je tegemoet vanuit het cafe – kortom, een heerlijke plek om bij te komen van de reis. Er zijn kamers beschikbaar voor 500 baht (ongeveer €14) als je even wilt blijven om in de omgeving een trektocht te maken. 

Direct na de afslag richting Fish Cave, 16 kilometer buiten Mae Hong Son, is een kleine splitsing in de weg die rechts naar een betonnen weg leidt. Neem deze afslag en zweef door de rijstvelden richting de Chinese voorpost Mae Aw, ook wel bekend als Ban Rak Thai, precies op de grens met Myanmar. Aan het begin van dit 40 kilometer lange stuk doet het landschap denken aan middeleeuws China: theeplantages vormen een patchwork van bruin en donkergroen te midden van struikgewas en overal staan houten theehuisjes volgeschreven met Mandarijnse geschriften. Zodra je het dorp zelf bereikt komt er een sereen, glashelder meer in zicht. Neem hier een kop hete, Chinese thee en geniet van de rust. Gasthuizen aan het meer zijn beschikbaar vanaf 300 baht (circa €8) – Ping Ping Guest House is een perfecte plek om uit te rusten.

Ban Rak Thai – Khun Yuam – Mae Sariang – Mae Chaem (200 km)

Wanneer je de stad Mae Hong Son bereikt (“Stad van de Drie Misten”) lijkt de weg vlakker te worden. Haarspeldbochten veranderen in grote racetrackbochten, wat het rijden bijzonder plezierig maakt. De stad zelf is niet erg populair bij backpackers uit het westen maar er komen des te meer Thaise en Chinese vakantievierders. Rondom het Jom Kham-meer vind je gasthuizen en restaurants en stad is een uitstekende uitvalsbasis voor het maken van dagtrips.

Khun Yuam, 85 kilometer ten zuiden van de stad Mae Hong Son, is een handige tussenstop om met jezelf in conclaaf te gaan. Ga je verder naar het zuiden, richting de open vlakten van Mae Sariang? Of rijd je landinwaarts over route 1263? De eerste optie is makkelijker, maar de tweede biedt een grandioos avontuur – mits je goede banden en een fatsoenlijke vering hebt. Het is een ruige, ongastvrije weg vol gaten en stenen die het een moeizame tocht maken.

Mae Chaem is de laatste stad voor de lange klim richting de top van Doi Inthanon, de hoogste berg van Thailand. Het is een goede plek om bij te tanken- zowel voor je motorfiets als voor jezelf. Er zijn weinig overnachtingsmogelijkheden, maar het Mae Chaem Resort net buiten de hoofdstraat is comfortabel en schoon- het heeft zelfs een zwembad.

Prachtig uitzicht | Foto: 21597185 / iStock

Mae Chaem – Doi Inthanon – Chiang Mai (175 km)

Het kan erg mistig zijn op weg naar de top van de berg, vooral in het regenseizoen. Gelukkig maken de brede, open wegen het rijden makkelijk. Er loopt een steile weg door een koel stuk bos en bij helder weer word je daarna beloond met een geweldig uitzicht. Als het bewolkt is (en dat is het vaak) valt het uitzicht vaak wat tegen. Maar wat ons betreft is dat het risico waard. 

De route terug naar Chiang Mai is simpel, je volgt gewoon de tergend saaie route 108. Weinig spektakel maar je krijgt wel de gelegenheid om na te denken over de epische reis die achter je ligt. 

Een motorfiets huren: waar haal je een set wielen

Denk goed na over wat voor motorfiets je gaat huren. Chiang Mai is de beste plek om te kijken, want hier vind je een enorme selectie aan winkels en verhuurbedrijven die vergelijkbare tweewielers aanbieden. Groter is meestal beter op dit soort reizen, maar check je verzekering om te kijken wat voor soort motor er wordt gedekt. Ik koos voor een Kawasaki KLX150 off-road bike (vanwege de uitstekende vering en rijkwaliteit) van POP Motorcycle Rent (Kotchasan Road). Deze kostte 3000B voor 7 dagen (zo’n €82). Andere verhuurshops in Chiang Mai die de moeite waard zijn: Marble Motorcycle For Rent (131/2 Moon Muang Rd) en Tony’s Big Bikes (17 Ratchmamanka Rd). De prijzen voor verschillende motorfietsen kunnen enorm uiteenlopen, van 3000B tot wel 15000B.

Tips

◦Probeer de Loop te rijden tijdens het droge seizoen van nov-feb (koel) of maart-jun (heet). De kans is dan klein dat de reis wordt verpest door regen.

◦Draag altijd een helm, liefst een die je hele gezicht bedekt.

◦Zorg dat je voor de gehuurde motorfiets minimaal een WA-verzekering afsluit en dat je eigen verzekeraar reizen per motorfiets dekt. Lees de kleine lettertjes, want daar staat in wat er precies gedekt wordt en wat je eigen risico is.

Openingsbeeld: asiandream / iStock